Wie nog denkt dat vegetariërs alleen sla en geitenkaas eten, loopt hopeloos achter. Vleesloze curry's, vegetarische kipburgers en smaakvolle vleesvervangers: er zijn steeds meer mogelijkheden om eens niet voor vlees te kiezen bij de maaltijd. Maar nog lang niet altijd, vindt Isabel. ,,Steeds vaker hoorde ik in het nieuws over het veranderende klimaat, met als oplossing elektrisch rijden, zonnepanelen op je huis, van het gas af. Maar ik miste het vleesverhaal. Waarom gaat het alleen over grote en kostbare ingrepen? Terwijl een avond per week vegetarisch koken al een enorm verschil maakt voor het milieu.''

NATIONALE WEEK ZONDER VLEES Aan haar keukentafel bedacht ze de campagne Nationale Week Zonder Vlees, met daaraan gekoppeld De Vegetarische Restaurantweek. ,,Ik wilde een campagne bedenken waar supermarkten, restaurants, bedrijven en consumenten bij betrokken zouden zijn'', vertelt Isabel. Drie maanden lang zocht ze bedrijven die dit initiatief wilden sponsoren, maar tevergeefs. ,,Toen besloot ik 50 bedrijven te vragen om 2.000 euro in te leggen. En dat lukte. In maart 2018 vond de eerste editie van de Week Zonder Vlees en De Vegetarische Restaurantweek plaats met 53 partners. 250 restaurants deden mee en boden hun gasten een verrassend gerecht zónder vlees aan. Inmiddels is deze week veel groter geworden dan ik had durven dromen.'' In 2020 deden maar liefst 940 restaurants mee.

Toch heeft de Nationale Week Zonder Vlees voorlopig nog een belangrijke taak, vertelt Isabel. ,,Bijna elk restaurant heeft verrassende vega-gerechten op het menu, tegelijk blijkt uit onderzoek dat de vleesconsumptie in Nederland nog steeds niet echt daalt. De campagne is nog altijd urgent.''

BEWUSTWORDING Het belangrijkste doel van de week is dan ook mensen bewust te maken van de positieve impact die minder vlees eten heeft. ,,En ik wil laten zien hoe leuk en hoe gemakkelijk het is om vegetarisch te koken en te eten. Mijn grootste wens is dat mensen gerechten zonder vlees net zo gaan waarderen als gerechten mét vlees. En dat mensen zich realiseren dat twee of drie dagen in de week geen vlees eten al een grote invloed heeft op het milieu.''

Toen vegetarisch eten nog een wat suf imago had en volgens velen enkel toebehoorde tot de leefstijl van hipsters, startte Isabel in 2013 De Hippe Vegetariër. Inmiddels is deze website uitgegroeid tot een toonaangevend platform, waar maandelijks ruim 350.000 unieke bezoekers worden voorzien van de laatste informatie over vegetarisch eten en een gezonde leefstijl. ,,Ik had een frisse en vrolijke kijk op vegetarisch eten, een onderwerp waar zeven jaar geleden nog weinig aandacht voor was. Terwijl ik het zag als een gezonde leefstijl voor de bewuste, moderne mens. Ik denk dat het succes komt doordat ik de website niet vanuit activisme ben gestart, maar puur ter inspiratie. Vegetarisch eten is leuk en lekker!''

Bijna elk restaurant heeft verrassende vega-gerechten op het menu, maar tegelijk daalt de vleesconsumptie nog steeds niet echt

Sinds anderhalf jaar runt Isabel haar eigen communicatiebureau Green Food Lab. ,,Ik heb vijftien meiden in dienst. Samen met hen run ik de Week Zonder Vlees, de website, De Vegetarische Restaurantweek. Daarnaast adviseren we allerlei foodmerken die van vegetarisch of duurzamer eten een speerpunt maken.''

Zelf koos Isabel al op negenjarige leeftijd om te stoppen met het eten van vlees. ,,Ik kan me niet herinneren dat het op school of tijdens kinderprogramma's over vegetarisme ging. Maar ik at een bord spaghetti en bedacht me dat de roze draadjes daarin, de gehakt, niet uit een pakje kwamen, maar dat daar een koe voor was geslacht. Dat ging me zo tegen staan, dat ik tegen mijn ouders zei dat ik geen vlees meer wilde eten. Het is bijzonder hoe dat moment zo tekenend bleek voor de rest van mijn leven. Vegetarisch eten werd mijn vak.''

TIPS Creatief, vegetarisch koken. Waar begin je? ,,De eerste tip die ik altijd geef: wees niet bang voor het vleesvervangers-schap in de supermarkt. Sommigen hebben nog altijd het idee dat je daar enkel sojabrokken vindt. Dat was zo, tien jaar geleden. De kwaliteit en variatie in dat schap is inmiddels groot. Er is echt voor ieder wat wils. Koop vijf pakjes vleesvervangers en probeer ze eens thuis. Dan ontdek je vanzelf de vleesvervangers die je lekker vindt. Mijn tweede tip: vlees is niet de enige smaakmaker in een gerecht, vaak zit de kracht juist in de saus. Probeer dus eens pasta bolognese met vegetarisch gehakt, je merkt het verschil niet. Tot slot: laat je inspireren door de wereldkeuken. In landen als India, Thailand en Vietnam zit vlees niet van nature in elk gerecht. Toch is de keuken daar smaakvol, met veel kruiden en peulvruchten. Ontdek eens wat er allemaal mogelijk is qua vegetarische opties. Of je nou gezondheid belangrijk vindt, duurzaamheid of dierenwelzijn: in alle gevallen is minder vlees eten een goede keuze, zonder concessies.''

door Frida Noordzij

De redactie biedt u dit regio-verhaal aan. Het is een publicatie uit een andere uitgave van BDUmedia.